Crean algoritmo para pronosticar poblaciones de pulgón amarillo

Estudian pulgón amarillo del sorgo en frontera norte

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Mide apenas entre 0.5 y 2.5 milímetros, pero como plaga es capaz de destruir miles de hectáreas de cultivos extensivos como lo ha hecho recientemente con el cultivo del sorgo (Ver AgroSintesis Agosto 2015). El áfido, también conocido como pulgón amarillo, es un pequeño insecto que se alimenta de la savia de las plantas y en pocos años ha logrado propagarse a diversas regiones de América del Norte hasta el punto de parecer incontrolable.

Dra. Gabriela Esparza Díaz, ingeniera química mexicana y especialista en agricultura por el Colegio de Postgraduados.

Por esta razón, la doctora Gabriela Esparza Díaz, al lado de un grupo de investigadores de la Universidad de Texas A&M, realizó un análisis geoespacial de la plaga en tres condados estadounidenses, dos de los cuales comparten frontera con el norte de México, en el estado de Tamaulipas.

La Dra. Esparza, quien es ingeniera química con una especialización en agricultura del Colegio de Postgraduados, señaló a AgroSintesis que esta plaga apareció en cultivos de caña hace muchos años, pero en el año 2013 se extendió desde el estado Florida hasta Texas, en Estados Unidos y pasó incluso la frontera con México debido a su capacidad para propagarse sin la intervención del macho, por lo que pueden crecer exponencialmente.

“La expansión de esta plaga sucedió muy rápido: de 2013 a 2015 llegó hasta la costa occidental de México, siendo devastadora. En 2013 la plaga fue registrada en 38 condados de cuatro estados de la unión americana; en 2014 creció a 312 condados de 12 estados y en 2015 logró extenderse a 417 condados de 17 estados”, detalló.

La investigación de la doctora Esparza se centró en tres condados de Texas cerca de la frontera con México: Hidalgo, Cameron y Willacy, que son algunos de los productores de sorgo más importantes en Estados Unidos.

“Fui a los campos, vi el sorgo, y contabilizamos la población del áfido. Aquí, cuando la planta era muy pequeña monitoreamos las poblaciones en toda la planta, después en una hoja abajo y otra arriba, tanto la población de hembras sin alas, como las aladas. Esta especie tiene la característica de poder reproducir hembras aladas que pueden propagarse a otro cultivo, otro estado u otro país”, dijo.

Para realizar el estudio, los investigadores recorrieron todos los campos, y contabilizaron más de ocho mil plantas en 2014 y más de 10 mil plantas en 2015, con lo que lograron sumar más de 200 mil áfidos sin alas en 2014, y más de 150 mil en 2015. También hallaron, pero en menores cantidades, pulgones con alas, que son los que pueden migrar más fácilmente a otros predios, cultivos, condados, etc.

Pronosticar la cantidad de áfidos a través de un algoritmo

“Desarrollamos un algoritmo que predice, que resuelve y que puede estimar muy bien la población del áfido. Con el uso de puntos conocidos, es posible predecir cuánta población habrá en un punto desconocido, por lo que se hizo una interpolación inversa lineal. Para poder realizar eso, utilizamos un software de acceso libre que resuelve este algoritmo muy sencillamente y grafica cómo se distribuye la población con base en estas estimaciones. Uno de esos archivos puede visualizarse en Google Earth”, dijo.

De acuerdo con Esparza, el problema de este áfido es que absorbe todos los nutrientes y eventualmente la planta deja de producir grano o produce grano de baja calidad. Entonces el impacto que tiene en la economía es muy grande porque puede haber pérdida total de cultivo.

“Hicimos un monitoreo desde marzo hasta octubre y graficamos los datos de población que obtuvimos en las hojas. Pudimos ver una tendencia de tres picos en ambos años. En 2014 el pico más alto fue en julio y en 2015 fue en septiembre. Gracias a que contamos los áfidos alados y no alados, también nos dimos cuenta que tienen una relación, que había un áfido alado por cada 15 hembras que no tienen alas”, dijo.

La investigadora señaló que los picos más altos de población se relacionan con el comportamiento de la temperatura al sur de Texas. Las temperaturas tibias de la noche con las temperaturas frescas del día provocaron la reproducción de la población.

“Este estudio está ayudando mucho para que los productores de sorgo entiendan que si sus plantas están debajo del umbral económico sólo van a necesitar aplicaciones de un insecticida, pero en el momento en que se enfrenten a una producción exponencial necesitarán insecticidas con diferente mpdp de acción. Estos picos de población pueden deberse a que no hay un insecticida efectivo para controlar ese volumen de población. Este tipo de áfidos crea resistencia a insecticidas muy rápido porque tiene la capacidad de reproducirse sin el macho, formar clones, y cuando tienes una selección de clones, dejas a los clones más resistentes”, explicó.

Colaboración con productores mexicanos

Por el peligro que generaba que la plaga brincara de un lado a otro de la frontera, los investigadores realizaron talleres en los que estuvieron presentes agricultores mexicanos de un área líder en producción de sorgo.

“Realizamos reuniones de trabajo donde expusimos los resultados experimentales y se instó a las asociaciones de agricultores de sorgo de Tamaulipas para que estuvieran enterados del tipo de ciencia aplicada que se estaba haciendo, para abatir este problema y no tener siniestros agrícolas en el área. Esto tiene que ver con qué insecticida estaban usando ellos y cuál nosotros”.

Esparza asegura que los agricultores mexicanos aprendieron muchas de las técnicas y les servirá para tomar decisiones inmediatas, debido a que es muy importante hacer colaboraciones binacionales en el momento de los problemas.

“Esta experiencia fue muy buena porque cuando tenemos plagas invasivas que nos sorprenden, generalmente no sabemos cómo estudiarlas y esta es una metodología que se puede aplicar a situaciones similares difíciles, porque estamos viendo que puede haber más plagas invasivas tanto en México como en Estados Unidos”, señaló. AS

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